马斯克的星际野心:不光让你打call,还要殖民火星

来自:新浪科技(微信号:techsina),本文综合自新浪科技、新华社、太空精酿等

导读

马斯克计划利用5年时间分阶段发射整个卫星网络,从而为全球消费者提供低廉、快速的宽带互联网服务。另外,马斯克还考虑将来在火星上部署同样的卫星网络,以便于将来人类殖民火星。

文|新浪科技综合报道

北京时间2月22日晚间,马斯克的太空探索技术公司SpaceX成功地发射了一枚“猎鹰9号”火箭,将其两颗互联网实验卫星送入轨道。

在此之前,这枚“猎鹰9号”火箭已经两次推迟发射。原计划于2月17日发射,后来又分别推迟到2月21日和2月22日。昨日,这枚火箭终于顺利升空。

两颗互联网卫星已完成部署 与地面站通信

随后,马斯克在Twitter上发布了一段8秒钟的视频,称SpaceX的最初两颗宽带接入卫星已完成部署,并与地面站进行通信。

 

马斯克在Twitter上表示:“最初的两颗Starlink试验卫星,即我们所说的Tintin A和B,已完成部署,并与地面站通信。

 

这两颗卫星将被用于测试SpaceX未来的Starlink宽带服务。一旦所有必要测试完成,正式运营的卫星发射将于2019年启动。

还计划在火星上部署 便于将来殖民火星

 “猎鹰9号”火箭此次搭载的这两颗实验卫星是SpaceX  CEO埃隆·马斯克(Elon Musk,同时也是特斯拉CEO)提供互联网卫星计划的一部分。

马斯克计划利用5年的时间分阶段发射整个卫星网络,从而为全球消费者提供低廉、快速的宽带互联网服务。另外,马斯克还考虑将来在火星上部署同样的卫星网络,以便于将来人类殖民火星。

 

除了这两颗互联网实验卫星,刚刚发射的这枚“猎鹰9号”火箭还搭载了西班牙客户Hisdesat公司的PAZ雷达观测卫星。

搭建“星链”:1.2万颗卫星包裹全球

据新华社报道,一份向美国电信业监管机构联邦通信委员会(FCC)提交的文件显示,SpaceX将向太空发射约1.2万颗卫星,从太空“直接向美国或全球”提供高速互联网接入服务。而“猎鹰9”火箭22日送入太空的两颗卫星——Microsat-2a和Microsat-2b正是这一项目的首批测试卫星。

依照计划,将有4425颗卫星部署在地球上方1150公里至1325公里处的近地轨道,传输波段介于Ku与Ka之间;另外7518颗卫星将部署在地球上方335公里至346公里间的极低地球轨道,以V波段传输数据。

 

这些小型卫星的发射将持续至2024年,届时卫星互联网系统将满负荷运行。这些小型卫星的长、宽、高分别为4米、1.8米和1.2米,每颗卫星如一辆轿车大小,在不包括太阳能电池板的情况下重386公斤。

如果把12000颗卫星都画出来,恐怕用欧空局曾经用来宣传太空垃圾严重性的图片最为合适了,密集恐惧症患者请撤退。来自:ESA


同时为了应对日益严峻的太空垃圾问题,以及减轻庞大卫星网络带来的巨大压力(人类在过去60年里总共才发射了6000颗左右卫星),这些卫星都携带有轨控装置并在寿命最后阶段选择离轨返回地球大气中焚毁。

至少耗资100亿美元 但它能赚钱吗?

1.2万颗卫星,大约相当于现役卫星数量的10倍,史上所有发射卫星数量的2倍。人们可能会质疑这个计划是否靠谱,比如它有什么用?可能实现吗?资金哪里来?它们会不会成为太空垃圾?还有谁在建设卫星互联网?

 

事实上,马斯克在2014年11月就曾提出搭建全球卫星互联网的设想。在西雅图公布了这项后来被命名为“星链”的卫星互联网项目。当时,美国约有3450万人没有“联网”。国际电信联盟2016年的数据显示,全球有大约39亿人还不能接入互联网。

2015年1月,马斯克曾解释卫星互联网项目的目标:“我们想改变卫星方面的事情,就像我们在火箭方面所做的一样。”SpaceX通过开发火箭第一级回收技术,在火箭发射行业带来了革命性变化。

 

相关文件显示,SpaceX计划首批部署的约800颗卫星将主要用于覆盖美国本土、波多黎各等地。在全部卫星到位后,这个系统将覆盖地球全部表面,因此理论上可以提供无处不在的全球互联网服务。这些卫星将在接近地面的轨道上运行,因此与较高的卫星相比,传输数据的延迟问题得以改善。

 

SpaceX预计,这一卫星互联网项目至少将耗资100亿美元。不过,该公司副总裁帕特丽夏·库珀去年5月在美国国会一个基础设施听证会上说,这一项目将为卫星互联网用户提供类似地面光纤上网的宽带速度,公司打算以不同价格销售不同的数据包,以满足各种需求。

 

被曝出的一份内部文件显示,SpaceX希望卫星互联网项目在2025年能拥有超过4000万用户,这意味着该项目每年可带来300多亿美元收益。

 

但这只是开始。马斯克在谈到其宏伟愿景时说,来自卫星互联网项目的资金和技术将用于人类移民火星的终极目标。

竞争激烈 前路也不太容易

可以想象,如此庞大的工程必会面临重重困难。

 

首先在政策方面,SpaceX于2016年11月向FCC提出部署卫星的正式申请,不过此后一直没什么大动静。一些竞争对手还向FCC提出了反对意见,认为SpaceX在太空轨道上部署了太多的卫星,将造成太空通信拥堵。

 

本月早些时候,FCC主席阿吉特·帕伊为该公司和这一卫星互联网项目“背书”,敦促该机构支持、批准这家美国太空私企此前提交的通过卫星提供宽带服务的申请,以尽快“使用创新技术,弥合美国数字鸿沟”。

 

尽管如此,SpaceX如果要进一步推进卫星互联网项目,仍需要FCC在批准此次发射的卫星外,批准该项目的其余内容。

 

第二,卫星互联网并不是新鲜概念,面临商业竞争。上世纪80年代,美国铱星计划就曾提出建立覆盖全球的卫星通信网络,但因成本等原因没有成功。该公司目前正在部署下一代全球卫星计划Iridium NEXT的81颗卫星,按计划,其中75颗由美国SpaceX分8次发射,预计2018年完成。

▲Starlink的最大竞争对手Oneweb已经拿到了接近20亿美元融资 来自:Thinkstock

近年来,互联网卫星成为欧美科技公司竞相投入的热门领域,除SpaceX外,还有一些公司致力于未来几年里部署类似的卫星网络,竞争十分激烈。比如OneWeb、Telesat和Space Norway等公司的类似计划也都获得了FCC的批准。其中,OneWeb公司还获得了日本软银公司10亿美元的投资,计划建设由648颗小型卫星构成的卫星互联网。

SpaceX毕竟是一家商业航天公司,这就意味着盈利是最重要的目标。但世界航天发射市场和载人航天市场并没有想象中大,目前世界每年大约90次左右火箭发射,SpaceX即便拿到其中一半的订单也仅仅是30-50亿美元的营业额。龙货运和客运飞船虽然研究完毕,但美国却宣布逐步退出国际空间站并最终将其私有化(2024年前后),这并不是一个好消息,因为NASA和军方的订单才是利润最丰厚的所在。


因此,SpaceX转型建造庞大的卫星通信网络、自己又拥有世界上几乎最低成本的发射费用,未来Starlink毫无疑问将是这家公司最大的盈利点所在。

▲Hello World 来自: aestheticblasphemy.com

有意思的是,这两颗试验卫星将在第一次对地试验时,发送那句曾经见证人类信息爆炸时代的“Hello World!”。

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